Op sleeptouw met BEXCO

Woensdag 01 04 2020

 

Jaarlijks werpen meer dan 14.000 schepen hun trossen uit in de Antwerpse haven. Goed voor heel wat kilometers scheepstouw. Waar komt dat vandaan?

 

We nemen een kijkje bij BEXCO. De Belgische touwenproducent maakt tientallen soorten maritieme touwen en exporteert ze via de Antwerpse haven naar alle uithoeken van de wereld.

 

Bij BEXCO maken we synthetische scheepstouwen waarmee schepen aanleggen in de haven. Bijvoorbeeld voor de nieuwste megaschepen. - Rudi Labeau, CEO van BEXCO 

 

Daarnaast zijn we één van de drie fabrikanten ter wereld, die touwen mogen leveren om olieboorplatforms te verankeren aan de zeebodem. Ook om schepen te slepen, windmolens vast te zetten en zware ladingen te tillen maken we touwen. In totaal produceren we meer dan 40 verschillende soorten.”

 

“Hoe dik of lang touwen ook zijn, het productieproces lijkt nog erg op de traditionele ambacht. De grondstoffen zijn wel veranderd. Vroeger was touw gemaakt van natuurlijke vezels zoals vlas, vandaag gaat het om kunststofmateriaal. Synthetische touwen zijn op verschillende punten beter dan stalen kabels. Toch wegen ze minder.”

De eindjes aan elkaar knopen

“Het gezegde “de eindjes aan elkaar knopen” gaat over iets dat moeilijk te bereiken is. Ook letterlijk is touwen slagen een technische uitdaging. BEXCO medewerkers reizen de wereld rond om scheepsbemanningen op te leiden.

 

Ze leren matrozen hoe ze touwen moeten gebruiken zonder ze te beschadigen. En hoe ze touwen inspecteren, onderhouden en herstellen. Dit soort opleidingen verkleint de kans op ongevallen en verlengt de levensduur van scheepstouwen.”

 

Alle soorten en maten

 

“Sinds 2015 heeft BEXCO een fabriek op de terreinen van Antwerp Blue Gate. Hier produceren we touwen tot 1800 meter lang en 40 centimeter dik met een minimum breeksterkte tot 2500 ton. Per bobijn weegt zo’n exemplaar soms meer dan 90 ton. Veel te groot en te zwaar om over de weg te vervoeren. Daarom zochten we een locatie aan het water. Met een drijvend ponton gaan de metershoge bobijnen via de Schelde naar de Antwerpse haven en van daaruit naar de rest van de wereld.”

 

De dikte van een touw heeft niets te maken met de sterkte. Een dun touw kan sterker zijn dan een dik touw.

 

“De meeste schepen hebben witte touwen. Toch willen Amerikaanse rederijen liever blauwe scheepstouwen. Een lokale verkoper heeft daar ooit verkondigd dat dat het beste is. Cruiseschepen hebben dan weer graag kleurrijke scheepstouwen, die bij het logo van de reisorganisatie passen.”

 

 

Dansen op een slappe koord

Het is gevaarlijk als opgespannen touwen of kabels breken. Door de veerkracht springen ze los als elastiek. Dat noemen ze ‘snapback’. Hierbij kan de bemanning op of naast het schip gewond geraken. Daarom hebben we een scheepstouw ontwikkeld dat een hoge draagkracht combineert met een kleinere veerkracht. 

 

Wanneer zo’n touw onder spanning zou breken, valt het als een slappe koord naar beneden. Onlangs creëerden we ook de eerste zelf drijvende touwen. Om touwen op het water te laten drijven, kregen ze vroeger een soort zwemvest aan. Dat is nu niet meer nodig.”

 

De BEXCO vestiging in Hamme heeft een eigen testcentrum. Daar spannen we touwen op, stellen ze bloot aan hoge temperaturen of kijken hoe ze onder water reageren. Zo’n slijtagetest duurt soms meerdere weken. Afhankelijk van het type hebben synthetische touwen een levenscyclus van 3 tot 25 jaar. Wellicht nog langer, maar dan worden ze preventief vervangen.

 

Ook gebruikte touwen onderzoeken we op schade en slijtage om het productieproces in de toekomst te verbeteren. In alles wat we doen staan innovatie en veiligheid voorop.

 

De Europese Ruimteorganisatie ESA kwam bij ons aankloppen voor touw om zonnepanelen van satellieten open te vouwen. Je vindt BEXCO dus van op de zeebodem tot in de ruimte!”

 

 

 

Dit interview werd afgenomen op 13 februari 2020.